Juin 2018

La Chine enfin dévoilée ?

Du Halde J.-B., Description géographique, historique, chronologique, politique et physique de l’Empire de Chine et de la Tartarie chinoise, t. II, Paris, P.G. Le Mercier, 1735

Au 18e siècle, le mouvement philosophique des Lumières domine le monde des idées en Europe. Ce « Siècle des Lumières » se définit par une ouverture d’esprit et une soif de connaissance pour tous les domaines susceptibles d’éclairer la société. Cette période est également marquée par une curiosité extrême pour les pays étrangers. Parmi eux, la Chine occupe une place importante. En effet, cette lointaine contrée reste un mystère pour les Occidentaux tant sur le plan géographique que culturel. A partir du 17e siècle, seuls les missionnaires jésuites sont autorisés à parcourir librement la Chine. Leurs récits, mémoires, lettres donnent des informations jusqu’alors inédites sur la géographie, les mœurs, l’histoire, le mode de gouvernement du vaste empire. Ces écrits, souvent publiés, connaissent un immense succès en Europe.

La Description de la Chine constitue un exemple singulier de l’engouement pour la Chine au 18e siècle. Cet ouvrage est le résultat d’un immense travail de compilation réalisé par Jean-Baptiste Du Halde (1674-1743). Bien qu’il ne soit jamais parti en Chine, ce Jésuite collecte pendant une vingtaine d’années les rapports de ses confrères en Chine et entretient une correspondance active avec eux. Composée de quatre tomes, La Description est considérée comme la plus importante et la plus complète encyclopédie sur la Chine des 17e et 18e siècles. Le présent volume est le tome 2 et décrit la culture et la société chinoise. Du Halde y évoque l’agriculture, la langue mais aussi les habitats, les mœurs, …

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Pour en savoir plus :
  • Bai Z., Les voyageurs français en Chine aux XVIIe et XVIIIe siècles, Paris, 2007.
  • Landry-Deron I., La preuve par la Chine. La « Desription » de J.-B. Du Halde, jésuite, 1735, Paris, 2002.
  • Dossier de presse de l’exposition Pagodes et dragons. Exotisme et fantaisie dans l’Europe rococo, Musée Cernuschi, Paris, 23 février-24 juin 2007.
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